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Nature:上古生物原來長這樣

 

     據英國《自然》雜志上的一篇論文描述,科學家新發現了著名史前古生物怪誕蟲( Hallucigenia )的化石,并提供出關于它的頭部的最新細節。怪誕蟲是一種生活在 5.08 億年前的一種謎一般的蟲型生物,頭部形態一直不為人所知。而今的新發現不但讓怪誕蟲“露臉”,使其身體各部分的作用進一步被確認,同時也給節肢動物的演化特征提供了新的線索。


     節肢動物是動物界中最大的類別,包括人們熟悉的甲殼綱(如蝦和蟹)、蛛形綱(如蜘蛛和蝎)、昆蟲綱(如蝶和蠅)等等,而怪誕蟲就屬于節肢動物祖先所在的動物群。起初怪誕蟲被發現時,古生物學家們甚至無法分辨這種奇怪動物身體的各部分。時至今日,怪誕蟲的許多部分都已被記載。但是,長期以來仍沒有關于它頭部特征的相關發現,這使怪誕蟲的外貌一直神秘不為人知。


     此次研究中展示的新化石材料,是在加拿大的伯吉斯頁巖挖掘出來的。論文作者、英國劍橋大學的馬丁·史密斯和讓-伯納德重新描述了怪誕蟲這個物種。已能確認怪誕蟲擁有管狀的身體,身體上有好幾對腿,背上還有雙排長刺。從化石來看,怪誕蟲的脖子很細,頭很小,是長條形的。研究人員還發現怪誕蟲具有一對單眼(而不是復眼)以及一個嘴,其前腸有板覆蓋,也有環形齒。怪誕蟲的嘴和其它動物群體,例如線蟲和動吻動物一樣。研究人員的分析也顯示,怪誕蟲的嘴和節肢動物的共同祖先極為相似。


     分子生物學分析已經把節肢動物、線蟲和其他生物歸到蛻皮動物總門中,但是在此之前,都沒有形態學證據佐證這種分類。而今這項新的發現提供了基于化石的證據,描繪出蛻皮動物的最晚共同祖先擁有的一些結構,從而幫助把完全不同的動物群體“聚”在了一起。

 

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